Nasa lanza nuevo telescopio para buscar planetas similares a la Tierra

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Su objetivo principal en los próximos dos años es escanear más de 200.000 estrellas, las más brillantes, en busca de signos de planetas que les rodeen y causen un descenso en el brillo conocido como tránsito.

La nave, que partirá desde el Complejo de Lanzamiento Espacial 40 en la Estación de la Fuerza Aérea, pasó hoy la revisión que acredita que está lista para el lanzamiento.

Sesenta días después del lanzamiento, y tras llevar a cabo las pruebas de sus instrumentos, el satélite comenzará su misión inicial de dos años. El lanzamiento es importantísimo, ya que TESS es parte fundamental de los planes de exploración de la NASA.

A través de cuatro cámaras el satélite contará con una perspectiva visual que cubre el 85 por ciento de todo nuestro cielo, que fue dividido en 26 sectores que serán estudiados por el TESS uno a uno.

En el primer año de observaciones se mapearán los 13 sectores que abarcan el cielo del sur; durante el segundo se visualizarán los 13 sectores del cielo del norte.

Para sondear estos planetas utilizará el mismo método usado hasta ahora por el telescopio espacial Kepler, el "cazaexoplanetas", que, tras nueve años de misión y haber descubierto más de dos tercios de los 3.700 exoplanetas conocidos, la mayoría de los cuales orbitaban estrellas ubicadas a miles de años luz de distancia, está agotando su combustible y llegando al fin de sus días.

De acuerdo a los medios rusos, el TESS será remplazado en 2020 por el telescopio orbital James Webb, el cual también fue desarrollado por la NASA y será capaz de detectar elementos químicos en las atmósferas de planetas distantes y así determinar si albergan vida sobre su superficie.

Existe una gran variedad de tamaños y órbitas de exoplanetas, muchos son gigantes gaseosos similares a Jupiter, que están cerca de su estrella y otros son helados, lejanos y desolados. De esta manera puede determinarse la cantidad y dimensiones de los planetas que lo orbitan.

"Podemos incluso encontrar planetas alrededor de estrellas que podemos ver a simple vista", dijo el domingo a la prensa Elisa Quintana, científica del TESS, en el Goddard Spaceflight Center de la Nasa.

Desde la Nasa aseguran que TESS podría descubrir 20 mil planetas fuera del sistema solar, incluidos unos 50 del tamaño de la Tierra y más de 500 el doble de grandes que nuestro planeta.

"TESS es un puente entre lo que hemos aprendido de los exoplanetas y hacia donde nos dirigimos en el futuro", dijo Jeff Volosin, director del proyecto en el Goddard Spaceflight Center de la Nasa.